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„Sehr schmerzhafte Entscheidung“: Wie Biden entschied, Griner nach Hause zu bringen und Whelan in Russland zu lassen

Roger Carstens, der US-Sonderbeauftragte für Geiselnahmen, begrüßte Griner in der Nähe des Flugzeugs und sagte ihr, er sei da, um sie nach Hause zu bringen.

Greiner lächelte.

Der Moment endet mit brutalen neun Monaten für Griner, der auf einem Moskauer Flughafen wegen Besitzes von Vape-Patronen mit Haschöl festgenommen wurde. Sie wurde im August zu neun Jahren Gefängnis verurteilt und vor kurzem in eine Strafkolonie 300 Meilen außerhalb der russischen Hauptstadt gebracht. Zusammen mit ihrem sportlichen Ruhm übte die Tatsache, dass sie eine schwule, schwarze Frau war, einen immensen Druck auf die Biden-Regierung aus, sie in die Staaten zu bringen.

Die Verhandlungen über Griners Freilassung beinhalteten Beiträge von hochrangigen Ecken der Biden-Administration und hochrangigen Führungskräften in ausländischen Hauptstädten. Biden gab die Ergebnisse dieser Arbeit am Donnerstagmorgen von einem Podium im Weißen Haus bekannt.

„Ich bin stolz darauf, dass wir heute eine weitere Familie wieder vereint haben. Also willkommen zu Hause, Brittney“, sagte Biden.

Die Hintergrundgeschichte einer der bekanntesten Geiselfreilassungen in der Geschichte der USA basiert auf Interviews mit sechs hochrangigen Regierungs- und ausländischen Beamten, die alle unter der Bedingung der Anonymität sprachen, um eine heikle Angelegenheit zu erörtern.

Seit Griners Festnahme im Februar sprachen US-Unterhändler regelmäßig mit ihren russischen Kollegen über ein großes Abkommen. Kreml-Helfer machten deutlich, dass sie Bout wollten, den berüchtigten Waffenhändler, der sich seit 2010 in amerikanischer Haft befindet. Im Gegenzug drängte die Biden-Regierung auf die Freilassung von Griner und Whelan, einem ehemaligen Marine, den Russland seit 2018 wegen unbewiesener Spionagevorwürfe festhält.

Der Zwei-für-Eins-Vorstoß Washingtons machte Sinn, da einige US-Beamte die Weisheit in Frage stellten, einen Mann aufzugeben, der den Einsatz von Kindersoldaten, Folter, Amputationen und die Unterstützung der Taliban in Afghanistan für eine Basketballspielerin ermöglichte, egal wie gerecht sie war weil. Griner und Whelan für Bout nach Hause zu bringen, war ein gerechterer Tausch, bewerteten US-Beamte.

Es gab auch die Angelegenheit der USA im April, die die Freilassung eines anderen ehemaligen Marines – Trevor Reed – sicherten, Whelan aber zurückließen. Die Familie Whelan beschämte die Biden-Regierung und drängte darauf, dass Paul auf dem nächsten Geiselflug nach Hause sitzt. „Ich möchte nicht, dass er wieder zurückgelassen wird, und habe die US-Regierung aufgefordert, die Russische Föderation dies nicht tun zu lassen“, sagte Elizabeth Whelan, Pauls Schwester, im September gegenüber POLITICO.

Aber Russland lehnte den jüngsten amerikanischen Vorschlag ab und sagte, Moskau würde die Freilassung von Griner und Whelan nur in Betracht ziehen, wenn Bout von Vadim Krasikov begleitet würde, einem ehemaligen KGB-Oberst, der letztes Jahr vor einem deutschen Gericht wegen Mordes an einem georgischen Staatsbürger im Jahr 2019 verurteilt worden war.

Diskussionen fanden in größerem Kreis statt. Mohammed bin Zayed al-Nahyan, der Führer der Vereinigten Arabischen Emirate, sprach bei einem Treffen im Oktober mit dem russischen Präsidenten Wladimir Putin über den Geiseltausch. CIA-Direktor William Burns sprach mit seinem russischen Amtskollegen über einen Deal. Und die saudische Regierung riet Moskau auch davon ab, ausländische Gefangene festzuhalten.

Schließlich kamen die Russen vor einigen Wochen mit ihrer Antwort zurück in die USA: Es war Griner für Bout und nur Griner für Bout.

„Aufgrund der Art der vorgetäuschten Spionagevorwürfe, die Russland gegen Paul erhoben hat, haben die Russen seine Situation weiterhin anders behandelt als die von Brittney und jeden unserer Vorschläge für seine Freilassung abgelehnt“, sagte ein hochrangiger Verwaltungsbeamter. „Es war eine Wahl, eine bestimmte Amerikanerin, Brittney Griner, nach Hause zu bringen, oder keine nach Hause zu bringen.“

„Die Russen haben nicht in gutem Glauben über die Freilassung von Paul Whelan verhandelt“, sagte die Pressesprecherin des Weißen Hauses, Karine Jean-Pierre, Stunden später in einer Pressekonferenz.

Bidens Team informierte den Präsidenten über die Situation und präsentierte ihm mögliche Optionen für den nächsten Schritt. „Er hat die sehr schmerzhafte Entscheidung getroffen, die notwendige Gnade zu gewähren, um dies zu erledigen und tatsächlich zu erledigen“, sagte der hochrangige Verwaltungsbeamte. Diese Tat beendete Bouts 12-jährige Haft im US-Gefängnis Marion in Illinois, sieben Jahre vor seinem geplanten Entlassungsdatum im August 2029, wodurch er berechtigt war, nach Russland zurückgeschickt zu werden.

Die Regierung würde sich zu keiner Bewertung der Sicherheitsbedrohungen äußern, nachdem Bout freigelassen wurde. „Das ist keine Entscheidung [Biden] leicht gemacht“, sagte Jean-Pierre.

Die Kritik begann innerhalb von Minuten nach der Ankündigung am Donnerstag.

„Es muss klar sein, dass Paul Whelan Teil dieses Deals hätte sein sollen; Er ist ein Marine, der für unser Land gekämpft hat, und er ist ein Held“, sagte Jim Risch, Senator von Idaho, der oberste Republikaner im Ausschuss für auswärtige Beziehungen des Senats. „Die Biden-Administration kann ihn jetzt, da Griner freigelassen wurde, nicht vergessen.“

Das Außenministerium schickte am Mittwoch einen Beamten nach Massachusetts, um die Familie Whelan persönlich über die bevorstehenden Ereignisse zu informieren. Elizabeth Whelan sagte, sie sei nicht „überrascht“ von dem, was der Beamte während eines vierstündigen Gesprächs sagte. Der Mitarbeiter des Außenministeriums teilte mit, dass es derzeit keine wirkliche Möglichkeit gebe, Paul nach Hause zu bringen.

„Wir alle verstehen wirklich, dass Russland wirklich versucht, Zwietracht zu stiften“, sagte Elizabeth in einem kurzen Interview. „Dies ist Russland, das sich nicht auf Paul einlässt und sich nur absichtlich auf Brittney einlässt.“

Hochrangige US-Beamte sprachen auch mit Whelan im Gefängnis über den bevorstehenden Austausch zwischen Griner und Bout. Elizabeth sagte, sie schätze diese Geste, weil ihr Bruder von Reeds Freilassung im April von russischen Medien und nicht von seiner eigenen Regierung erfahren habe.

Die Verwaltung hat sich vor ein paar Tagen mit Griners Frau Cherelle Griner in Verbindung gesetzt, um ihr mitzuteilen, dass Griner aus der Strafkolonie nach Moskau verlegt wurde. Sie wurde nach Washington gerufen, um sich über den Status ihrer Frau zu informieren, ihr wurde jedoch nicht mitgeteilt, dass ein Deal abgeschlossen wurde.

Und dann, am Donnerstagmorgen, flog Russland den Basketballstar in die Vereinigten Arabischen Emirate, um den Deal für Bout abzuschließen.

Biden sprach mit Griner, kurz nachdem das Weiße Haus die Bestätigung erhalten hatte, dass sie in US-Gewahrsam überführt wurde. Vizepräsidentin Kamala Harris und Cherelle Griner waren bei seinem Anruf im Oval Office im Raum.

„Sie ist in Sicherheit. Sie sitzt in einem Flugzeug. Sie ist auf dem Weg nach Hause“, Biden twittertevor seiner Adresse im Weißen Haus.

Griner wird innerhalb der nächsten 24 Stunden für eine medizinische Untersuchung in San Antonio eintreffen, und ihr wird die gesamte staatliche Unterstützung für Menschen angeboten, die nach einer unrechtmäßigen Inhaftierung im Ausland nach Hause zurückkehren.

David Whelan, Pauls Bruder, beschrieb die Nachricht in einer Erklärung als „eine Enttäuschung für uns. Und eine Katastrophe für Paul.“ Aber er sagte: „Die Biden-Administration hat die richtige Entscheidung getroffen, Frau Griner nach Hause zu bringen und den Deal zu machen, der möglich war, anstatt auf einen zu warten, der nicht passieren würde.“

Cherelle Griner, die nach Biden im Weißen Haus sprach, sagte, sie und Brittney würden sich für zu Unrecht im Ausland inhaftierte Amerikaner einsetzen, einschließlich Whelan.

„Heute ist meine Familie ganz, aber wie Sie alle wissen, gibt es so viele andere Familien, die nicht ganz sind“, sagte Cherelle Griner. „BG und ich werden uns weiterhin dafür einsetzen, jeden Amerikaner nach Hause zu bringen, einschließlich Paul, dessen Familie heute in unseren Herzen ist.“

Whelan ist jedoch enttäuscht, dass er zurückgelassen wurde. „Ich verstehe nicht, warum ich immer noch hier sitze“, sagte er am Donnerstag gegenüber CNN.

Erin Banco, Lara Seligman, Eugene Daniels und Adam Cancryn haben zu diesem Bericht beigetragen.