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Saudi-Arabiens Fußballambitionen rund um Ronaldo, Messi und die Weltmeisterschaft


RIAD, Saudi-Arabien – Als die Fans letzte Woche im King Fahd International Stadium ankamen, um den italienischen Superpokal zwischen dem AC Mailand und Inter Mailand zu sehen, wurde ihnen jeweils ein LED-Armband überreicht, das so programmiert war, dass es rot oder blau blinkt (die Farben der zwei Mannschaften), jedes Mal, wenn ein Tor fiel. Jedes Mal, wenn Inter beim 3:0-Sieg ein Tor erzielte, verwandelten die Armbänder das Stadion in eine Welle springender blauer Lichter – ein beeindruckendes Schauspiel in einer ansonsten dunklen und kalten Wüstennacht. Allein die Rechte zur Inszenierung des einen Spiels kosten 8 Millionen Dollar, aber es werden keine Kosten gescheut, wenn Saudi-Arabien eine Show veranstaltet.

Über eine Woche lang waren die Augen der Fußballwelt auf Saudi-Arabien gerichtet, aber Saudi-Arabien hofft, noch viel länger im Mittelpunkt der Aufmerksamkeit zu stehen.

Am 15. Januar fand in der Hauptstadt Riad der spanische Supercopa zwischen Barcelona und Real Madrid statt. Am 18. Januar war es die italienische Version mit Milan und Inter, zwei der größten Teams der Serie A. Weniger als 24 Stunden später hatten sie Lionel Messi vs. Cristiano Ronaldo in einem „GOATs in the Gulf“-Schauspiel zwischen Paris Saint-Germain und einer Riad All-Star XI und dann, um das Ganze abzurunden, Ronaldos Debüt für Al Nassr in ihrem eigene Saudi Pro League.

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Innerhalb von sieben Tagen wurden die saudischen Fans mit zwei der größten Vereinsspiele des europäischen Fußballs verwöhnt, einem Kopf-an-Kopf-Rennen zwischen zwei der größten Spieler der Geschichte und einem Ligaspiel mit Ronaldo, einem der berühmtesten Persönlichkeiten auf dem Planeten, in ihrem Land.

Der Nahe Osten scheut sich nicht, wenn es um kühne Absichtserklärungen geht, aber selbst nach seinen Maßstäben war es eine große Woche. Die Zukunft könnte jedoch noch erdbebenartiger werden.


Antworten auf Fragen, warum dies in Saudi-Arabien geschieht, hängen davon ab, wen Sie fragen. Die saudischen Fußballbehörden bestehen darauf, dass es darum geht, das Spiel in ihrem fußballbegeisterten Land zu fördern. Amnesty International sagt, das Ziel sei „Sportwäsche“ – der Begriff, der verwendet wird, um autoritäre Regime zu beschreiben, die Sport nutzen, um ihr Image im Ausland zu verändern und von schlechten Menschenrechtsbilanzen abzulenken.

Eine andere Theorie besagt, dass alles auf eine noch unangekündigte Bewerbung hinarbeitet, die Weltmeisterschaft im Jahr 2030 auszurichten eine ehrgeizige Nation“, um „zum langfristigen wirtschaftlichen Erfolg des Königreichs beizutragen“.) Die Wahrheit liegt wahrscheinlich irgendwo in der Mitte, obwohl es einen gemeinsamen Nenner gibt, der sich durch alles zieht – Geld, und davon jede Menge. Saudi-Arabien ist reich an Öl und hat Zugang zu so massiven Reichtümern, dass fast nichts vom Tisch ist.

Im Jahr 2022 beliefen sich die Einnahmen von Aramco, dem staatlichen Ölunternehmen in Saudi-Arabien, auf mehr als 550 Milliarden US-Dollar, mit geschätzten Gewinnen von 700 Millionen US-Dollar pro Tag. Saudi-Arabiens Public Investment Fund (PIF) – einer der größten Staatsfonds der Welt – wird auf über 620 Milliarden Dollar geschätzt.

Geldgespräche und Saudi-Arabien haben genug, um die meisten Gespräche zu dominieren.

Die saudische Investition in den Sport – ein strategisches Ziel seit 2016 im Rahmen der Vision 2030, die einen umfassenden sozialen und wirtschaftlichen Wandel bewirkt hat – geht weit über den Fußball hinaus. Titelkämpfe im Schwergewichtsboxen mit Anthony Joshua wurden 2019 in Diriyah und 2022 in Jeddah ausgetragen, während PIF auch die umstrittene LIV Golf Tour, deren erste „Saison“ fast 800 Millionen Dollar gekostet haben soll, mit einer weiteren Milliarde unterstützt hat voraussichtlich im 2.

Es gibt auch einen 10-Jahres-Deal über 650 Millionen US-Dollar für die Ausrichtung von Formel-1-Rennen und eine Vereinbarung, in den nächsten zehn Jahren jedes Jahr zwei WWE-Events auszurichten. In der Region wurde spekuliert, dass PIF sowohl F1 im Wert von mehr als 20 Mrd. USD als auch WWE im Wert von rund 6,5 Mrd. USD vollständig aufkaufen könnte. Die Summen sind gewaltig, aber sie sind ein Tropfen auf den heißen Stein.

Es fanden auch Gespräche mit Vertretern der MLB und der NBA statt – sowohl der Kontext als auch der Inhalt dieser Gespräche sind noch nicht bekannt – und im Dezember stimmte der Gouverneursrat der NBA für die Genehmigung von Investitionen aus Staatsfonds. Das Interesse an der NFL wächst auch, da das staatliche saudische Medienunternehmen Saudi Sports Company einen Dreijahresvertrag für die Rechte im Jahr 2021 abschließt.

Im Fußball stand PIF an der Spitze einer Eigentümergruppe, die 2021 eine 370-Millionen-Dollar-Übernahme des Premier-League-Teams Newcastle United abschloss, und es gibt begeisterte staatliche Unterstützung für Angebote des Privatsektors für Manchester United und Liverpool, da beide großen Vereine derzeit zum Verkauf stehen. Ronaldo wurde durch einen Vertrag im Wert von 200 Millionen Dollar pro Jahr in die Saudi Pro League gelockt, was ihn zum bestbezahlten Athleten der Geschichte machte. Der Vertrag über die Ausrichtung des spanischen Supercups kostet jährlich 40 Millionen US-Dollar, während das jüngste Angebot, die italienische Supercoppa bis 2029 auszurichten, einen Wert von 138 Millionen US-Dollar hat.

Fußball bleibt der Sport Nr. 1 in Saudi-Arabien – die Regierung schätzt, dass 80 % seiner 35 Millionen Menschen Fußball spielen oder ihm auf irgendeine Weise folgen – und das Ziel ist es, eine Liga und eine Nationalmannschaft zu haben, die dazu passen. (Der frühere Vorstandsvorsitzende von Manchester City, Garry Cook, wurde kürzlich zum neuen CEO der Liga ernannt, was ihren globalen Vorstoß unterstützen wird.) Es wurde darüber gesprochen, dass Messi die nächste globale Ikone sein könnte, die mit dieser Idee in die Saudi Pro League (SPL) gelockt wird Wenn Ronaldo und Messi dabei sind, werden andere Starnamen folgen.

Die Gründung von LIV Golf hat auch gezeigt, dass Saudi-Arabien keine Angst davor hat, die etablierte Ordnung zu stören. Große Namen wie Dustin Johnson, Phil Mickelson und der amtierende Open-Champion Cam Smith haben der PGA Tour den Rücken gekehrt, um auf der neuen, aber äußerst lukrativen Rennstrecke zu spielen – Johnson, Mickelson und Smith sollen zusammen 500 Millionen Dollar verdienen allein garantierte Verträge – und es wirft die Frage auf, ob die SPL jemals mit der englischen Premier League konkurrieren könnte, wenn es darum geht, die weltbesten Spieler auf dem Höhepunkt ihrer Karriere zu verpflichten.

„Die saudische Liga entwickelt sich zu einer globalen, internationalen Liga, der viele Menschen folgen werden“, sagte Ibrahim al-Kassim, Generalsekretär des saudi-arabischen Fußballverbands, gegenüber ESPN. „Fußball in Saudi-Arabien entwickelt sich sehr schnell, aber im Fußball braucht man Zeit. Man muss aufbauen, und das Gleiche gilt für die Klubs. Die Liga hat sich stark verbessert und wir machen in dieser Richtung weiter, bis wir eines Tages weitermachen konkurrieren mit europäischen Klubs.“

Es gibt warnende Geschichten aus den letzten Jahren in Bezug auf solche aufgeladenen Investitionen. Früher schlug die chinesische Super League Wellen, als sie sich plötzlich als potenzielles Ziel für Topspieler herausstellte, als der brasilianische Stürmer Oscar überzeugte, Chelsea mit einem Vertrag im Wert von fast 500.000 US-Dollar pro Woche in einem 82-Millionen-Dollar-Deal zu verlassen und Shanghai SIPG zu verlassen. Anderen wurde durch das angebotene Geld der Kopf verdreht – China gab im Januarfenster 2017 mehr für Transfers aus als Premier-League-Teams –, aber der Investitionsschub war nur von kurzer Dauer, nachdem die chinesische Regierung die Investitionen und Deals für Europa eingeschränkt hatte Top-Talent versiegt.

Im Gegensatz dazu treibt die saudische Regierung das Wachstum ihrer heimischen Liga voran. Sie machen kein Geheimnis aus ihren langfristigen Ambitionen und im Land wird bereits darüber gesprochen, dass die Elitetrainer Thomas Tuchel (ehemals Borussia Dortmund, PSG und Chelsea) und Mauricio Pochettino (von Spurs) bald Jobs in der heimischen Liga übernehmen könnten .

„Wir alle haben das historische internationale Ereignis von Cristianos Wechsel in die Saudi Pro League miterlebt, der sich auf die Entwicklung von Akademien und Talenten auswirken wird“, sagte Hammad Albalawi, General Manager für strategische Planung und Investitionen im saudi-arabischen Sportministerium. „Wir sind sehr ehrgeizig. Wir sind sehr ehrgeizig in der Entwicklung der Liga sowie der Talente und Akademien.

„Wir werden in den kommenden Jahren ein großes Wachstum im saudi-arabischen Fußball sehen.“

Messi wird unterdessen voraussichtlich seinen Vertrag mit Paris Saint-Germain verlängern, aber die Spekulationen, die ihn mit einem Wechsel zu Ronaldo in Verbindung bringen, werden nicht verschwinden. Er ist bereits ein Botschafter des saudischen Tourismus, nachdem er im Mai einen Vertrag über mehrere Millionen Dollar unterzeichnet hat, der in Zukunft zu Konflikten führen könnte, da Argentinien auch daran interessiert ist, die Weltmeisterschaft 2030 auszurichten. „Wenn Sie mich fragen, ob Messi nach Saudi-Arabien kommt, wer würde es nicht gefallen, Messi in ihrem Land spielen zu sehen?“ sagte al-Kassim.

„Jeder würde es lieben, Cristiano Ronaldo und Lionel Messi wieder in derselben Liga spielen zu sehen. Jetzt ist Cristiano Ronaldo hier, das wird auch die Tür für vielleicht so viele andere Spieler öffnen, die der Liga beitreten können. Ich würde es lieben, Messi hier zu sehen. „

Es ist die gleiche Antwort, wenn es um die Weltmeisterschaft geht. Katar hat den Präzedenzfall für ein Winterturnier geschaffen, um die Wüstenhitze zu vermeiden, und obwohl es keine Bestätigung für eine gemeinsame Bewerbung Saudi-Arabiens mit Griechenland und Ägypten gibt, stimmt die Ansicht in Saudi-Arabien mit seiner Einstellung zu den meisten Dingen in Bezug auf den Sport überein: Warum nicht ?

„Wir haben in der Vergangenheit so viele Wettbewerbe ausgerichtet und sind der einzige Bewerber um den Asien-Pokal 2027“, sagte al-Kassim. „Apropos Weltmeisterschaft, nennen Sie eine Nation, die eines Tages nicht gerne Gastgeber der Weltmeisterschaft sein würde. Jeder würde liebend gerne eines Tages Gastgeber der Weltmeisterschaft sein, aber bisher wurde nichts angekündigt, und unser Hauptaugenmerk liegt auf der Asienmeisterschaft 2027 .“

Die Weichen für eine WM-Bewerbung sind bereits gestellt. Der saudische Kronprinz Mohammed bin Salman hat sich mehrfach mit Fifa-Boss Gianni Infantino getroffen. Sie wurden zusammen bei Joshuas Boxkampf mit Oleksandr Usyk in Jeddah im Jahr 2022 und bei der Eröffnungsfeier der Weltmeisterschaft in Katar im November abgebildet.

Bei einer Reise nach Saudi-Arabien im Januar 2021 betonte Infantino die Bedeutung der Entwicklung des Frauenfußballs im Land. Bis August wurde eine saudi-arabische Frauen-Nationalmannschaft gegründet, und im folgenden Februar bestritt die Mannschaft ihre ersten Spiele. Einige Monate später, im Oktober 2022, lobte Infantino bei einer weiteren Reise nach Riad ausdrücklich die raschen Fortschritte, die erzielt worden seien.

Die Teilnahme von Frauen am Sport – laut Regierungsangaben seit 2016 um 150 % gestiegen – ist eine Erfolgsgeschichte in einem Land, in dem Frauen bis 2018 kein Auto fahren durften, und es hilft immer, die FIFA glücklich zu machen, wenn Gebote für die Großen eingehen Turniere. Es wurde auch versucht, das Land zu öffnen, und 2017 veranstaltete Riad das erste öffentliche Live-Konzert seit 25 Jahren. Ein Touristenvisumprogramm wurde 2019 gestartet und ein Six Flags Themenpark soll 2023 eröffnet werden. Unter Riads Moscheen finden Sie sogar Orte wie Victoria’s Secret und Chuck E. Cheese.

Wenn Saudi-Arabien das Recht erhält, die Weltmeisterschaft 2030 auszurichten, hofft der saudische Fußballverband, dass seine Nationalmannschaft als eine der besten der Welt antreten könnte, mit dem Ziel, bis 2034 unter den Top 20 der FIFA-Rangliste zu sein. Sie sind derzeit 49. und obwohl die Falcons es in Katar nicht aus ihrer Gruppe geschafft haben, haben sie dem späteren Sieger Argentinien die einzige Niederlage zugefügt. Es ist nicht nur eine der größten Überraschungen der Weltmeisterschaft, sondern wurde auch als Teil des Arguments der Saudis verwendet, dass es bei all dem um die Entwicklung des saudischen Fußballs gehe.

„Glauben Sie, dass wir bei der Weltmeisterschaft gegen Argentinien gewonnen hätten, wenn es Sportwäsche gewesen wäre? Nein.“ sagt al-Kassim. „Das Ziel ist die Entwicklung des Fußballs in Saudi-Arabien. Der Sieg gegen Argentinien bei der Weltmeisterschaft ist der Startschuss für diese Entwicklung und ein Signal dafür, dass sich der saudische Fußball in die richtige Richtung bewegt.“

Die Richtung des saudischen Fußballs und des Sports im Allgemeinen steht außer Frage – es ist das Motiv, und wohin das alles führt, das steht zur Debatte. Ronaldos Ankunft und die Weltmeisterschaft 2030 könnten nur der Anfang sein.