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Die Inflation kühlt ab, aber die hohen Preise bleiben bestehen


Ein Lebensmittelgeschäft in New York.

Wang-Ying | Nachrichtenagentur Xinhua | Getty Images

Die Inflation kann abkühlen. Aber für die meisten Amerikaner hat sich der Preis für eine Tasse Kaffee oder eine Tüte Lebensmittel nicht verändert.

In den kommenden Monaten ist die große Frage, ob auch die Verbraucher Erleichterung verspüren werden.

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Die Inflation kühlt ab, aber die hohen Preise bleiben bestehen

In den letzten Monaten begannen viele der Schlüsselfaktoren, die zu einem Vier-Jahrzehnte-Hoch der Inflation geführt haben, zu verblassen. Die Versandkosten sind gesunken. Baumwolle, Rindfleisch und andere Rohstoffe sind billiger geworden. Und Käufer fanden während der Weihnachtszeit online und in Einkaufszentren größere Rabatte, als Einzelhändler versuchten, überschüssige Bestände abzubauen. Laut dem Arbeitsministerium fielen die Verbraucherpreise im Dezember gegenüber dem Vormonat um 0,1 %. Es war der größte monatliche Rückgang seit fast drei Jahren.

Aber günstigere Fracht- und Rohstoffkosten werden nicht sofort zu den Verbrauchern durchsickern, zum Teil aufgrund von Lieferantenverträgen, die Preise für Monate im Voraus festlegen.

Die Preise liegen immer noch deutlich über denen von vor einem Jahr. Der Verbraucherpreisindex, der die Kosten einer Vielzahl von Waren und Dienstleistungen misst, ist laut Daten des Arbeitsministeriums im Dezember um 6,5 % gestiegen. Einige Preiserhöhungen sind verblüffend: Die Kosten für große Eier der Güteklasse A haben sich mehr als verdoppelt, während die Preise für Müsli und Backwaren um 16,1 % gestiegen sind.

„Es gibt einige Preise, einige Waren, für die die Preise fallen“, sagte Mark Zandi, Chefökonom von Moody’s Analytics. „Aber im Großen und Ganzen fallen die Preise nicht. Es ist nur so, dass sich die Steigerungsrate verlangsamt.“

Einzelhändler, Restaurants, Fluggesellschaften und andere Unternehmen entscheiden, ob sie Preissenkungen weitergeben oder Investoren mit verbesserten Gewinnspannen beeindrucken. Die Verbraucher werden immer wählerischer, wenn es um Ausgaben geht. Und Ökonomen wägen ab, ob die USA in diesem Jahr in eine Rezession geraten.

Klebrige Verträge, höhere Löhne

In den frühen Tagen der Covid-Pandemie verbrachten die Amerikaner ihre Ausgaben, während Fabriken und Häfen vorübergehend geschlossen wurden. Container verstopft Häfen. Geschäfte und Lager hatten mit nicht vorrätiger Ware zu kämpfen.

Dieser Nachfrageschub und das begrenzte Angebot trugen zu höheren Preisen bei.

Jetzt beginnen sich diese Faktoren umzukehren. Da die Amerikaner die Inflation spüren und für andere Prioritäten wie Pendeln, Reisen und Essen gehen ausgeben, haben sie weniger Sachen gekauft.

Die Fracht- und Containerkosten sind gesunken, was die Preise entlang der restlichen Lieferkette gesenkt hat. Laut Daten des Arbeitsministeriums stiegen die Kosten für eine Lkw-Langstreckenladung im Dezember im Vergleich zum Vorjahreszeitraum um 4 %, sanken jedoch um fast 8 % gegenüber dem Rekordhoch im März.

Die Kosten für einen 40-Fuß-Schiffscontainer sind laut dem World Container Index von Drewry, einem Beratungsunternehmen für Lieferketten, um 80 % unter den Höchststand von 10.377 $ im September 2021 auf 2.079 $ Mitte Januar gefallen. Aber es ist immer noch höher als vor der Pandemie.

Lebensmittel und Kleidung sind billiger geworden. Die Großhandelspreise für Rindfleisch fielen im November im Vergleich zum Vorjahr um 15,6 %, sind aber nach Angaben des US-Landwirtschaftsministeriums immer noch historisch hoch. Kaffeebohnen fielen im gleichen Zeitraum um 19,7 %, wie aus dem zusammengesetzten globalen Preis der International Coffee Organization hervorgeht. Die Kosten für Rohbaumwolle sanken laut Daten des Arbeitsministeriums um 23,8 %.

Um sich jedoch vor unvorhersehbaren Preisspitzen zu schützen, haben viele Unternehmen langfristige Verträge, in denen die Preise, die sie für den Betrieb ihrer Geschäfte zahlen, Monate im Voraus festgelegt werden, vom Kauf von Zutaten bis zum weltweiten Transport von Waren.

Zum Beispiel, Chuys Tex Mex Festgelegte Preise für Fajita-Rindfleisch, die niedriger sind als das, was die Kette letztes Jahr gezahlt hat, und es plant, im dritten Quartal auch Preise für Rinderhack festzusetzen. Aber die Gäste werden wahrscheinlich immer noch höhere Menüpreise zahlen als im letzten Jahr.

Chuy’s plant, die Preise im Februar um etwa 3 % bis 3,5 % anzuheben, obwohl für später in diesem Jahr aufgrund seiner konservativen Preisstrategie keine weiteren Preiserhöhungen geplant sind. Die Preise der Kette sind im Vergleich zum Vorjahreszeitraum um etwa 7 % gestiegen und liegen damit hinter den Preiserhöhungen der gesamten Restaurantbranche zurück.

Ebenso ist es unwahrscheinlich, dass Kaffeetrinker in diesem Jahr einen Rückgang ihrer Latte- und Cold Brew-Preise erleben werden. Niederländische Bros. Kaffee CEO Joth Ricci sagte gegenüber CNBC, dass die meisten Kaffeeunternehmen ihre Preise sechs bis zwölf Monate im Voraus absichern. Er prognostiziert, dass sich die Preise der Kaffeeketten bereits Mitte 2023 und erst Ende 2024 stabilisieren könnten.

Lieferantenverträge sind nicht der einzige Grund für feste Preise. Arbeit ist für Unternehmen teurer geworden, die viele Arbeitskräfte brauchen, aber Schwierigkeiten haben, sie zu finden. Restaurants, Nagelstudios, Hotels und Arztpraxen werden weiterhin mit den Kosten höherer Löhne rechnen, sagte Moody’s Zandi.

Ein Mangel an Flugzeugpiloten gehört zu den Faktoren, die die Flugpreise in diesem Jahr wahrscheinlich teurer halten werden. Die Preise für Flugtickets sind in den letzten Monaten gesunken, sind aber laut den neuesten Bundesdaten immer noch um fast 30 % gegenüber dem Vorjahr gestiegen.

Zandi sagte jedoch, wenn der Arbeitsmarkt stark bleibe, die Inflation nachlasse und die Löhne steigen, könnten die Amerikaner höhere Preise für Flugtickets und andere Artikel besser handhaben.

Laut dem Bureau of Labor Statistics sind die jährlichen Stundenlöhne im vergangenen Jahr um 4,6 % gestiegen – nicht so stark wie das Wachstum des Verbraucherpreisindex im Dezember.

In einigen Kategorien hat sich die nachlassende Nachfrage jedoch in Preisnachlässen niedergeschlagen. Laut Daten des Arbeitsministeriums vom Dezember sind mehrere heiße Pandemieartikel, darunter Fernseher, Computer, Sportartikel und Großgeräte, im Preis gesunken.

Budgetdruck für Familien

Führende Führungskräfte im Einzelhandel gehen davon aus, dass die Budgets der Familien auch im kommenden Jahr unter Druck stehen werden.

Mindestens zwei Lebensmittelmanager, Kroger CEO Rodney McMullen und Sprossen-Bauernmarkt CEO Jack Sinclair sagte, sie erwarten nicht, dass die Lebensmittelpreise in absehbarer Zeit sinken werden.

„Der Anstieg beginnt sich etwas abzuschwächen“, sagte McMullen. „Das bedeutet nicht, dass Sie anfangen werden, eine Deflation zu sehen. Wir würden eine Inflation in der ersten Jahreshälfte erwarten. Die zweite Jahreshälfte wäre deutlich niedriger.“

Er sagte, es gibt einige Ausnahmen. Eier zum Beispiel werden wahrscheinlich billiger, wenn der Ausbruch der Vogelgrippe zurückgeht.

In den letzten zwei Jahren haben Konsumgüterunternehmen die Preise für Artikel in Krogers Regalen erhöht oder die Verpackungsgröße reduziert, eine Strategie, die als „Shrinkflation“ bekannt ist. McMullen sagte, niemand sei zum Lebensmittelhändler zurückgekehrt, um die Preise zu senken oder die Rabattniveaus von vor einem Jahr zu erhöhen. Einige behalten aggressive Preise bei, da sie aufholen, nachdem die Margen früher in der Pandemie zusammengedrückt wurden, oder weil sie Volumen für Gewinne opfern, sagte er.

Bei Procter & GambleBeispielsweise planen die Führungskräfte, die Preise im Februar erneut zu erhöhen. Die Preise für Konsumgüter von P&G wie Pampers-Windeln und Bounty-Papierhandtücher sind im Vergleich zum Vorjahr um 10 % gestiegen, während die Nachfrage im letzten Quartal um 6 % zurückging.

In anderen Fällen haben Unternehmen immer noch mit Faktoren zu kämpfen, die zur Inflation beigetragen haben. Zum Beispiel züchten Landwirte Kühe, haben aber weniger als vor der Pandemie, und Getreide und Mais sind laut McMullen weniger reichlich vorhanden, da der Krieg in der Ukraine andauert.

„Wenn Sie vorher 80 $ ausgegeben haben und jetzt 90 $ ausgeben [on groceries]ich denke, Sie werden für eine Weile 90 Dollar ausgeben“, sagte er. „Ich glaube nicht, dass es wieder auf 80 Dollar gehen wird.“

Utz Marken CEO Dylan Lissette wiederholte diese Stimmung bereits im August und sagte den Anlegern, dass die Listenpreise normalerweise nicht fallen, selbst wenn die Kosten sinken.

„Wir nehmen nicht etwas, das 1 US-Dollar kostete, bewegen es auf 1,10 US-Dollar und dann ein oder zwei Jahre später auf 1 US-Dollar“, sagte er.

Stattdessen bieten Lebensmittelunternehmen wie Utz den Kunden in der Regel steilere und häufigere Rabatte an, wenn die Kosten sinken, so Lissette, die einst für die Preisgestaltung der Brezeln und Wasserkocher-Chips von Utz verantwortlich war.

In den nächsten Jahren könnten Unternehmen die „Shrinkflation“-Verpackungsänderungen rückgängig machen, die zu billigeren Snacks pro Unze führen. Und zwei oder drei Jahre danach könnten Käufer die Einführung neuer Vorteilspackungsgrößen sehen, sagte Lissette.

Das Ass im Ärmel der Einzelhändler

Einzelhändler können diesen Zeitplan jedoch möglicherweise beschleunigen. Sie können ihre eigenen, preisgünstigeren Handelsmarken wie Erdnussbutter, Cerealien und Waschmittel verwenden, die den bekannten nationalen Marken ähneln.

Kroger hat im letzten Herbst Smart Way eingeführt, eine neue Eigenmarke mit mehr als 100 Artikeln wie Brotlaiben, Gemüsekonserven und anderen Grundnahrungsmitteln zum niedrigsten Preis.

McMullen sagte, der Lebensmittelhändler habe bereits geplant, die Eigenmarke auf den Markt zu bringen, habe aber sein Debüt um etwa sechs bis neun Monate beschleunigt, weil die Käufer angesichts der Inflation an Wert interessiert seien. Und er fügte hinzu, wenn eine nationale Marke Marktanteile verliert, werden sie mit größerer Wahrscheinlichkeit aggressiv auf Rabatte reagieren – oder den Preis sogar dauerhaft senken.

Zandi, Ökonom bei Moody’s, sagte, die Kunden seien zwar frustriert, aber nicht machtlos. Indem sie konkurrierende Marken wählen oder sich für Werbeartikel entscheiden, können sie eine Botschaft senden.

„Unternehmen reagieren auf Käufer“, sagte er. „Wenn die Verbraucher preisbewusst und preissensibel sind, wird das viel dazu beitragen, Geschäftsleute davon zu überzeugen, die Preise nicht mehr zu erhöhen und vielleicht sogar einen Rabatt zu gewähren.“

— CNBCs Leslie Josephs zu dieser Geschichte beigetragen.